Parapente

Le parapente est un aéronef dérivé du parachute, permettant la pratique du
vol libre. De nos jours, son utilisation, qui constitue un loisir et un sport,
est indépendante du parachutisme et se rapproche plus d'autres sports aériens
comme le vol à voile ou le (très proche) deltaplane.

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A savoir ...

L'histoire du parapente commence en 1965 avec la mise au point de la Sailwing
par Dave Barish. Il nomme cette nouvelle discipline slope soaring  (vol de
pente). Parallèlement à cette invention, Domina Jalbert crée un parachute à
caissons qu'il considère comme le remplaçant du parachute parabolique : le
parafoil. Ce concept évolue vers la chute libre mais lègue au parapente les
concepts de double surface et de caissons.

Dave Barish et Dan Poynter effectuent entre 1966 et 1968 des démonstrations du
slope soaring sur un tremplin de saut à ski, puis partent en tournée dans des
stations de ski. Quelques alpinistes commencent à s'intéresser à cette
pratique, y voyant un moyen rapide et efficace de redescendre après une
ascension.

En 1971, Steve Snyder commercialise, aux Etats Unis, la première voile à
caissons sous le nom de Paraplane et c'est en 1972 que l'on trouve la première
voile de ce type aux Championnats de France de Parachutisme. A la fin des
années 70 il n'y aura plus que ce type de voile a ces Championnats.

En 1978, trois parachutistes, Jean-Claude Bétemps, André Bohn et Gérard
Bosson décollent du Pertuiset à Mieussy avec leurs parachutes rectangulaires.
Ils entraînent rapidement d'autres parachutistes avec eux pour pratiquer le vol
de pente. Le principal attrait du vol de pente pour les parachutistes de
l'époque réside dans le fait que cette pratique leur permet de s'entraîner à
la précision d'atterrissage sans avoir à utiliser l'avion, plus cher et moins
pratique.

Laurent de Kalbermatten invente en 1985 « la Randonneuse », première voile
conçue spécifiquement pour le parapente. Elle est plus performante et plus
facile à gonfler que les parachutes utilisés jusqu'alors. Jean-Claude Bétemps
en a dit que ce n'était qu'une copie d'un parachute 9 caissons mais le simple
fait de changer le tissu pour qu'il soit non poreux et la matière des suspentes
pour supprimer l'élasticité permis déjà de gagner un point de finesse. Le
parapente ne cessera alors d'évoluer, tant au niveau du matériel qu'au niveau
de la pratique : tout d'abord utilisé surtout par les alpinistes, le parapente
devient un sport aérien à part entière.

Les premiers Championnats du monde de parapente ont lieu en 1989 à Kössen en
Autriche.