Littérature

Le mot littérature, issu du latin litteratura dérivé de littera(la lettre),
apparaît au début du XIIe s avec un sens technique de « chose écrite » puis
évolue à la fin du Moyen Âge vers le sens de « savoir tiré des livres »,
avant d'atteindre aux XVII-XVIIIe siècles son sens principal d'aujourd'hui :
ensemble des œuvres écrites ou orales comportant une dimension esthétique ou
activité participant à leur élaboration.

La littérature se définit en effet comme un aspect particulier de la
communication verbale — orale ou écrite — qui met en jeu une exploitation
des ressources de la langue pour multiplier les effets sur le destinataire,
qu'il soit lecteur ou auditeur. La littérature — dont les frontières sont
nécessairement floues et variables selon les appréciations personnelles — se
caractérise donc, non par ses supports et ses genres, mais par sa fonction
esthétique : la mise en forme du message l'emporte sur le contenu, dépassant
ainsi la communication utilitaire limitée à la transmission d'informations
même complexes. Aujourd'hui la littérature est associée à la civilisation
des livres par lesquels nous parlent à distance les auteurs, mais elle concerne
aussi les formes diverses de l'expression orale comme la poésie traditionnelle
des peuples sans écriture — dont nos chansons sont les lointaines cousines
— ou le théâtre, destiné à être reçu à travers la voix et le corps des
comédiens. La technologie numérique est cependant peut-être en train de
transformer le support traditionnel de la littérature et sa nature.

Le concept de littérature a été régulièrement remis en question par les
écrivains comme par les critiques et les théoriciens : c'est particulièrement
vrai depuis la fin du XIXe siècle où l'on a cherché à redéfinir - comme
pour l'art - les fonctions de la littérature (par exemple avec la notion
d'engagement pour Sartre, Qu'est-ce que la littérature ?) et sa nature
(réflexion sur l'écriture et la lecture de Roland Barthes ou études des
linguistes comme Roman Jakobson) et à renouveler les critères esthétiques (du
« Il faut être absolument moderne » de Rimbaud au Nouveau Roman en passant
par le Surréalisme, par exemple).
Fragonard - La Liseuse

Il reste que, riche de sa diversité formelle sans limite autant que de ses
sujets sans cesse revivifiés qui disent l'humaine condition, la littérature
est d'abord la rencontre entre celui qui, par ses mots, dit lui-même et son
monde, et celui qui reçoit et partage ce dévoilement.

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A savoir ...

Le mot français « littérature » provient d'un mot latin litteratura dérivé
de littera, « lettre »,au sens de signe graphique servant à transcrire une
langue.

Le dictionnaire Gaffiot repère une évolution du sens du mot latin : il
désigne d'abord (exemple de Cicéron,1er siècle avant J.C.) un ensemble de
lettres constituant le fait d'écrire ou un ensemble de lettres constituées en
alphabet (Tacite) ; le sens s'élargit ensuite au 1er siècle après J.C. (ex.
de Quintilien et Sénèque) à celui de grammaire, de philologie, c'est-à-dire
à l'étude technique et érudite des textes écrits, pour aboutir avec
Tertullien au début du IIIe siècle au sens de savoir, d'érudition dans le
domaine des textes écrits.