Deltaplane

Le deltaplane ou aile delta est un aéronef de vol libre, dit à ailes souples.
Sa pratique est un sport aérien encadrée, en France, par la Fédération
française de vol libre, en Suisse, par la FSVL (Fédération suisse de vol
libre, en Belgique, par la FBVL (Fédération belge de vol libre), et au Canada,
par l'AQVL (Association québecoise de vol libre).

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A savoir ...

Le deltaplane est un appareil volant, adaptant l'aile Rogallo au concept
inventé dans les années 1890 par Otto Lilienthal.

À la fin des années 1950, l'ingénieur Francis Rogallo travaille sur une aile
destinée à équiper les capsules spatiales pour la rentrée dans
l'atmosphère. Cette aile doit être légère, pliante, facile à mettre en
œuvre, etc. Ses travaux débouchent sur une aile en toile souple triangulaire.
La forme volumique de la toile est donnée par la pression du vent. Les premiers
tests sur cerf-volant sont concluants, mais le projet n'est pas retenu pour les
capsules spatiales (on préférera le classique parachute fessier).

Par la suite, on pensera à utiliser cette aile pour s'élancer d'une hauteur.

L'aile Rogallo de base a de gros défauts, particulièrement celui de perdre sa
forme dans certaines circonstances (la toile se met à plat). Dans ce cas, elle
ne porte plus du tout, et c'est le crash assuré. La première évolution a
consisté à mettre un mât au-dessus de l'aile, afin de garder la toile
toujours en état de vol grâce à des haubans.

Deux problèmes se posaient alors, d'une part des voilures très souples dont
les qualités de stabilité étaient très réduites (risques de départs en
piqué incontrôlable), d'autre part la qualité des matériaux ainsi que la
frêle expérience des constructeurs rendaient les risques de rupture en vol
importants.

Ce n'est que dans les années 60 que des pionniers passablement téméraires
utilisèrent cette invention pour rejoindre et imiter les oiseaux et
qu'apparurent des ailes delta de plus en plus opérationnelles.

Bill Moyes, ingénieur australien qui avait travaillé pour la NASA, conçut
cette année-là, une aile delta de 4,5 mètres carrés.

Le 4 juillet 1969, son associé et compatriote Bill Benett démarra à skis
tiré par un canot à moteur, puis se détacha du canot et survola la statue de
la Liberté.

Afin de gagner en performance, les deltaplanes modernes sont équipés d'une
aile à double surface, c'est-à-dire ayant, comme les ailes d'avions, un
extrados et un intrados : des lattes, ou longerons, servent à conserver le
profil de l'aile. Dans les années 1990, les progrès des matériaux (alliages
de métaux, composites, plastiques et fibre de verre ou de carbone) ont permis
la fabrication de deltaplanes d'abord sans mât ni haubans, puis à ailes
rigides.

Le manque de fiabilité des appareils et la formation un peu sauvage des
premières années ont contribué aux nombreux accidents et à la mauvaise
réputation initiale du deltaplane. Dès la fin du XXe siècle, l'appareil est
plus sûr et la formation plus professionnelle.

Ces améliorations de la fiabilité et des cursus de formation, combinées à
une médiatisation croissante, ainsi qu'à l'organisation d'événements tels
que la Coupe Icare en France, ont permis dans un premier temps un certain essor
du deltaplane. Cet essor fut ensuite compromis par le développement d'un
nouveau type d'aéronef : le parapente. Ce dernier, ressenti comme plus facile
à utiliser que le deltaplane (stockage, transport, ... ) marginalisa
progressivement le deltaplane dans la pratique du vol libre. Pourtant, le
deltaplane conserve ses qualités propres (meilleure finesse, vitesse de vol
supérieure, position du pilote horizontale à la manière d'un oiseau, plus
grande durée de vie...) qui lui permet de continuer à compter dans le monde
entier de très nombreux pratiquants.